GEORGE ONSLOW
(1784 – 1853)

Portrait de Geroge Onslow


George Onslow est une figure singulière de l'Histoire de la Musique : très largement et unanimement reconnu de son vivant, il est aujourd'hui pour ainsi dire oublié et son œuvre, essentiellement consacrée à la musique de chambre pour cordes, est quasi absente du répertoire notamment essentiellement en raison du fait qu'elle n'est plus disponible depuis plus d'un siècle en édition moderne.

Issu d'une ancienne famille de l'aristocratie anglaise, dont plusieurs membres jouèrent un rôle important dans la vie politique britannique (son grand-père, premier comte d'Onslow, fut "speaker" à la Chambre des Communes), George Onslow est né en 1784 à Clermont-Ferrand où Edouard, son père, était venu s'installer en 1781 à la suite d'un scandale familial qui l'avait contraint à quitter son sol natal. Rapidement intégrés dans la notabilité clermontoise, les Onslow mènent une vie paisible jusqu'en 1789, date à laquelle la Révolution vient compromettre leur sécurité. Emprisonné en 1793 en raison de sa nationalité, et en dépit de sa connivence avec Couthon dont il était frère en maçonnerie, Edouard Onslow est poussé à l'exil en 1797. Son fils aîné, George, l'accompagne dans ce qui va devenir pour lui un voyage d'étude. Entre 1798 et 1806, il étudie le piano auprès de plusieurs maîtres, notamment Cramer, Dussek et Hullmandel qui enseignaient à Londres ; des séjours en Allemagne et en Autriche lui permettent de parfaire sa formation d'instrumentiste. Onslow ne se destinait pas encore à la carrière artistique, et encore moins à celle de compositeur : l'étude du piano n'était qu'un des aspects de son éducation, au même titre que les mathématiques, l'Histoire, l'escrime, l'équitation, le dessin (deux de ses frères se consacrèrent à la peinture), etc. Du point de vue de ses parents, il s'agissait davantage d'un talent de salon que d'une compétence professionnelle : du reste, Onslow ne se produisit jamais en récital en tant que pianiste, et ce n'est qu'à Clermont qu'il accepta de temps à autre de faire applaudir ses dons d'improvisateur. Il pratiqua également le violoncelle en amateur afin de compléter un quatuor d'amis avec qui il pratiquait le répertoire des maîtres (Mozart, Haydn, le jeune Beethoven).

Galerie des compositeurs dramatiques
Galerie des compositeurs dramatiques modernes" par A. Maurin. De gauche à droite, 1er rang : Halévy, Meyerbeer, Spontini, Rossini; 2ème rang : Berlioz, Donizetti, Onslow, Auber, Mendelssohn, Berton.

C'est en entendant l'ouverture de Stratonice, un opéra de Méhul, qu'Onslow découvre sa vocation de compositeur : il est alors âgé de 22 ans. Son premier essai, un recueil de trois quintettes, remporte un tel succès que ses amis, ses interprètes et Pleyel, son éditeur, l'encouragent à persévérer. Quatuors et trios suivent aussitôt, mais Onslow mesure rapidement ses lacunes et décide de compléter ses connaissances théoriques en se remettant aux bons soins d'Anton Reicha qui fut son seul et unique maître de composition. Son influence devait se révéler décisive, tant d'un point de vue esthétique que stylistique. Onslow entame alors une brillante carrière qui fait de lui rapidement un compositeur incontournable de la vie musicale de la première moitié du 19e siècle : les plus grands interprètes l'inscrivent à leur répertoire et son nom côtoie ceux de Mozart, Haydn et Beethoven dont on estime qu'il est le digne et unique successeur. Surnommé "le Beethoven français", il est le seul, du moins en France, à se consacrer à la musique de chambre : avec 36 quatuors et 34 quintettes, Onslow laisse une production exceptionnelle qui alimente durant plus de cinq décennies les principales sociétés de concert européennes, tout en faisant les beaux jours des éditeurs jusqu'aux États-Unis (Schirmer). C'est surtout en Allemagne qu'Onslow rencontre la plus grande faveur : inscrit au panthéon des gloires germaniques, Onslow jouit d'une faveur exceptionnelle auprès des musiciens et du public, dont Mendelssohn et Schumann furent les témoins vivants. Non content de réunir les suffrages de ses contemporains, et de bénéficier d'une diffusion éditoriale peu commune, Onslow jouit également d'une large reconnaissance institutionnelle : membre de la plupart des sociétés philharmoniques d'Europe, il fut élu en 1842 à l'Académie des Beaux-Arts, devant Berlioz notamment.

Quatuors à cordes de George Onslow

À une époque où, à Paris notamment, on cultivait surtout le goût du vaudeville et de l'opéra-comique, Onslow incarne la continuité de la grande école classique et sert d'alibi aux tenants d'une décadence de la musique dans un contexte marqué par la "privatisation" de la vie musicale. Les "soirées de quatuors" de Baillot à Paris, de Lindley à Londres, et de Zimmermann à Berlin étaient considérées comme les derniers refuges de la "véritable musique" et Onslow devint le héraut des défenseurs de la tradition et de l'excellence instrumentales contre les dérives que représentaient, à leurs yeux, les romances, les quadrilles et autres musiques de divertissement. Onslow n'en composa pas moins trois opéras, poussé à la fois par sa curiosité et le souci d'asseoir sa renommée (L'Alcade de la Vega, 1824, Le Colporteur, 1827, et Le Duc de Guise, 1837) : en dépit de leur programmation à la salle Favart, les témoins de leur création sont unanimes à considérer qu'ils auraient mérité d'être montés à l'Opéra. Les partitions lyriques d'Onslow étaient d'une densité et d'une complexité inhabituelles pour le public de l'époque et, en l'absence de livret de grande qualité (critère rédhibitoire à l'époque), ils n'obtinrent qu'un succès d'estime, en dépit du fait qu'ils furent salués par la critique, et en particulier Berlioz qui défendit Le Duc de Guise avec enthousiasme.

Dans sa musique instrumentale et orchestrale, Onslow préfigure le romantisme par la richesse de son harmonie, la prépondérance des chromatismes, le tempérament tempétueux et tourmenté de son écriture et la ferveur de ses thèmes lyriques : la difficulté d'exécution de ses quatuors et quintettes, déjà connue de son temps, constitue un des motifs de leur abandon par les interprètes.

Signature de George Onslow

Tout en ayant eu une brillante carrière internationale, et en dépit des sollicitations toujours plus nombreuses, Onslow est resté fidèle à l'Auvergne puisque, né à Clermont-Ferrand, il est également décédé dans cette même ville, ce qui le distingue des artistes "montés à Paris". Très attaché à la capitale auvergnate, apprécié pour sa générosité (concerts de bienfaisance, participation aux bonnes œuvres, etc.), et son caractère courtois et affable, Onslow fit rejaillir sur Clermont tout le prestige de son nom, sans que sa musique n'y soit jamais vraiment appréciée et comprise. Il fut un châtelain respecté et entouré de bienveillance : véritable gentleman-farmer, il mit autant de talent à gérer ses propriétés qu'à négocier ses contrats avec Breitkopf & Härtel ou Schlesinger. Tout en ayant une demeure à la campagne (château de Chalendrat puis de Bellerive), Onslow conserva toujours ses appartements à Clermont : place Michel de l'Hospital tout d'abord (qui s'appelait encore place du Marché aux bois au début du 19e siècle), puis rue Pascal, au numéro 2, où il décéda le 3 octobre 1853. Il repose au cimetière des Carmes, à côté de quelques-unes des grandes familles auvergnates.

Baudime JAM

Pour ceux qui veulent en savoir plus sur George Onslow, voir le site george.onslow.free.fr


L’auteur : Baudime Jam

George Onslow, par Baudime JAM

Baudime Jam est l'auteur d'une biographie complète de George Onslow (564 pages + illustrations) pour laquelle il a réuni une somme considérable de documents en France, Allemagne et Angleterre qui permettent enfin de connaître dans tous ses aspects et avec un grand luxe de détails la vie de ce compositeur oublié. Entièrement basé sur des sources originales pour la plupart inédites (correspondances, dépouillement de la presse française et européenne, écrits, iconographie, etc.), cet ouvrage se veut une référence, non seulement sur ce compositeur à redécouvrir, mais aussi sur une des périodes les plus riches de l'Histoire moderne de la musique. La carrière d'Onslow est indissociable des grandes interrogations qui agitent les musiciens, les journalistes et le public de son époque : retracer son parcours, c'est se replonger dans les profondes mutations qui modifièrent le paysage artistique européen au début du 19e siècle. Baudime Jam est également le responsable de l'édition intégrale et critique des 36 quatuors de George Onslow, indisponibles depuis plus d'un siècle : cette collection, préfacée par Serge Collot, devrait enfin permettre la réintroduction de ce trésor chambriste dans le répertoire. Plusieurs éditions d'époque ont été confrontées afin de proposer, dans certains cas, deux versions différentes d'un même mouvement.

La biographie et le premier cahier de trois quatuors (il y en aura 12 au total), sont sortis en septembre 2003 : ils sont disponibles aux Éditions du Mélophile. Renseignements : melophile@free.fr

Baudime Jam a présenté ses travaux à l'Université de la Sorbonne le 6 novembre 2003 (Amphithéâtre Quinet, 17h) lors d'une conférence placée sous l'égide de L'Observatoire Musical Français et Langages Musicaux (Centre de recherche de Paris IV) et le Ministère de la Culture et de la Communication. Il a également été invité a prononcer des conférences consacrées à George Onslow à l'Université de Nottingham (Grande-Bretagne), à l'Alliance française, au Centre culturel de l'Ambassade de France à New York, à la Société historique Napoléon III, à la Bibliothèque Universitaire de Clermont-Ferrand, au Rotary Club, etc. Il a par ailleurs produit plusieurs émissions à Radio France et à RCF. En tant qu'auteur de cette biographie et éditeur de cette intégrale de la musique de chambre, mais aussi en qualité de conférencier, d'interprète, (membre du quatuor Prima Vista), et directeur artistique du festival "Les Soirées Onslow dans les châteaux d'Auvergne", il est actuellement considéré comme le spécialiste le plus complet de George Onslow.

Dominique Jayles,     
Les Editions du Mélophile



Les prochains concerts

Journée ONSLOW 2005

De plus amples renseignements peuvent être obtenus sur le site http://primavista.free.fr/


Audio lecteur Windows Media George Onslow, Caprice ou Toccata pour le piano-forte, “composée et dédiée à Mlle Bonne d’Alpy”, op. 6 (Vienne, S.A. Steiner et Comp.)
Fichier audio par Max Méreaux (DR.)

 


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